Skip to content

Words new to me: тришкин кафтан

October 22, 2012

In chapter 60 of Leskov’s Laughter and Sorrow (Смех и горе, 1871), a doctor says

[…] от нас требуют соображений: как бы соорудить народу епанчу из тришкина кафтана? Портные, я слышал, по поводу такой шутки говорят: «что если это выправить, да переправить, да аршин шесть прибавить, то выйдет и епанча на плеча».

they want us to consider this: how can we patch together a cloak for the people out of Trishka’s kaftan? I’ve heard tailors respond to this kind of joke by saying that “if we fix this here and mend it here and add six yards, we’ll end up with a cloak that fits just right.”

I thought тришкин кафтан might be an idiom of unclear origin like кузькина мать, or maybe a flippant reference to a saint’s life. Instead it’s an idiom that means “rob Peter to pay Paul,” and its origin is as clear as can be:

У Тришки на локтях кафтан продрался.
Что долго думать тут? Он за иглу принялся:
По четверти обрезал рукавов —
И локти заплатил. Кафтан опять готов;
Лишь на четверть голее руки стали.
Да что до этого печали?
Однако же смеется Тришке всяк,
А Тришка говорит: «Так я же не дурак,
И ту беду поправлю:
Длиннее прежнего я рукава наставлю».
О, Тришка малый не простой!
Обрезал фалды он и полы,
Наставил рукава, и весел Тришка мой,
Хоть носит он кафтан такой,
Которого длиннее и камзолы.


Таким же образом, видал я, иногда
Иные господа,
Запутавши дела, их поправляют,

Посмотришь: в Тришкином кафтане щеголяют.

Here is an English prose translation of Krylov’s fable from an 1891 volume of Aesop, La Fontaine, and Krylov (Krilof). Rather oddly the preface names the translator of La Fontaine but not of Krylov (vii-viii), who the internet reveals is W.R.S. Ralston (1828-1889, so the same age as Lev Tolstoi, and 33 years younger than Constance Garnett). See his 1868 article on Krylov (which includes a slightly different version of that same translation of “Trishka’s caftan” in a harder-to-read font).

No comments yet

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

%d bloggers like this: